Une cohabitation inédite entre orques et dauphins

Des images capturées par un drone de recherche scientifique montrent des dauphins à flancs blancs du Pacifique en train de jouer à proximité des orques résidentes du sud.

"Les dauphins sont juste devant les orques, juste devant leurs bouches"

Les orques sont les seuls prédateurs qui tuent et dévorent régulièrement des dauphins à flancs blancs du Pacifique au large de la Colombie-Britannique et des côtes de Washington. Les chercheurs ont donc été surpris lorsque des images ont montré des dauphins jouant en face des orques.

« Les dauphins sont juste devant les orques, juste devant leurs bouches« , a déclaré Lance Barrett-Lennard, scientifique principal et directeur du programme de recherche sur les mammifères marins du Coastal Ocean Research Institute. « Ce type d’association entre une espèce et son prédateur direct est inhabituel. »

Il s’avère que les dauphins n’ont rien à craindre de ces orques, les résidentes du Sud sont presque physiquement identiques, très génétiquement similaires et officiellement la même espèce que les orques transients mangeuses de dauphins qui errent dans les mêmes eaux.

orques et dauphins
Ocean Wise/NOAA

Des mangeuses de poissons avant tout

Il se trouve que les orques résidentes du sud se nourrissent uniquement de poissons. D’une manière ou d’une autre, les dauphins peuvent faire la différence. Mais Barrett-Lennard pense tout de même qu’ils sont très audacieux.

« Il est assez risqué pour un mammifère marin de s’approcher d’une orque dans l’espoir qu’il soit un mangeur de poisson. Les deux types d’orques se ressemblent beaucoup » a-t-il déclaré. « Ces dauphins semblent avoir une confiance absolue auprès des mangeuses de poissons« .

Les chercheurs ne savent pas comment les dauphins font la différence, mais ils pensent que cela est basé sur les sons émis par les orques. Les résidentes du Sud sont beaucoup plus bavardes que leurs cousins transients, communicant fréquemment et s’appuyant fortement sur l’écholocation lorsqu’elles chassent.

La question est de savoir pourquoi les dauphins seraient si désireux de sortir avec ces orques, même s’il était parfaitement en sécurité. Les chercheurs ont vu des dauphins se déplacer à un kilomètre pour rejoindre les épaulards après s’être aperçus, puis traîner quelques semaines à la fois.

La protection des autres prédateurs pourrait être la principale raison

Ocean Wise/NOAA

Ils soupçonnent les dauphins de se protéger des orques transients. Ces dernières et les résidentes du sud ont bien du mal à s’éviter – « d’une manière si évidente que vous pourriez imaginer que leur conflit doit parfois se renforcer », a déclaré Barrett-Lennard.

De ce point de vue, les dauphins sont plus en sécurité quand ils sont avec les résidentes du sud. Mais Barrett-Lennard reconnaît qu’il est difficile de savoir si les dauphins sont conscients de cela.

Barrett-Lennard ne pense pas qu’il y ait un avantage pour les orques. En fait, ils ne tendent pas à rechercher les dauphins et semblent les éviter s’ils en voient trop à la fois, en se taisant et en restant submergés, a-t-il noté.

Ken Balcomb, directeur du Centre de recherche sur les baleines à Friday Harbor, Washington, a déclaré que des chercheurs ont également vu des dauphins à flancs blancs du Pacifique nageant avec des résidentes du sud à de rares occasions.

« Cela semble généralement assez amical, mais de temps en temps, quand les dauphins bourdonnent sur le visage des orques, celles-ci semblent agacées« , a-t-il déclaré.

Aucuns bénéfices pour les orques

Les chercheurs pensent que traîner avec des orques mangeuses de poisson protège les dauphins des orques mangeuses de dauphins, car les deux types d’orques ont tendance à s’éviter.

Barrett-Lennard a déclaré que s’il était peut-être inattendu de voir des dauphins traîner avec des orques, il n’est pas du tout inhabituel de voir des dauphins traîner avec d’autres espèces de dauphins et de baleines. « Ils ne sont pas xénophobes … ils sont attirés par d’autres espèces en général, et c’est un cas extrême de cela.«

Ce ne sont pas non plus les seules espèces de proies observées avec les orques. Les chercheurs ont vu des marsouins de Dall accompagnés d’orques, dont un qui « a même commencé à nager un peu comme les orques« , a rappelé Barrett-Lennard. « Il sortait la tête hors de l’eau, puis faisait ce drôle de mouvement de plongée qui ressemblait beaucoup à une orque.«

Son équipe a tourné les images des dauphins et des orques tout en menant des recherches indépendantes connexes financées par le programme Ocean Wise de l’aquarium de Vancouver en collaboration avec l’Administration nationale américaine des océans et de l’atmosphère.

Les drones sont utilisés depuis 2014 pour étudier les orques résidentes du nord et du sud au large de la Colombie-Britannique et l’état de Washington. L’un des objectifs du programme est de surveiller l’évolution de la situation des orques résidents du sud et leur maigreur au cours des années où le saumon quinnat et le kéta, leur proie préférée, sont rares.

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