Premier cas d’infanticide observé chez des orques

Un premier cas d’infanticide chez des orques a pu être observé par des scientifiques.

Au large de l’île de Vancouver, sur la côte ouest du Canada, une femelle orque de 28 ans nage avec son bébé. L’orque était jeune, sa nageoire dorsale n’était pas encore entièrement érigée, ce qui signifiait qu’il était probablement âgé d’un jour.

Le mâle de 28 ans voyageait avec deux autres filles, cinq et huit. À proximité, un autre mâle de 32 ans se dirigeait régulièrement vers le groupe avec sa propre mère de 46 ans.

Aussi à proximité – un groupe de scientifiques observait l’interaction. La station de recherche voisine OrcaLab avait capté des appels étranges avec un microphone sous-marin, et un trio de scientifiques est sorti pour enquêter.Les scientifiques ont remarqué une éclaboussure soudaine et erratique. Dans la vague de mouvement, les orques ont commencés à tourner. Les scientifiques ont remarqué que le bébé ne remontait pas. «Nous avons vu des éclaboussures et nous avons cru qu’ils mangeaient quelque chose», explique Jared Towers, un chercheur sur les cétacés de Fisheries and Oceans Canada.

Ce n’est que lorsque le mâle a nagé devant leur bateau de recherche qu’ils ont réalisé ce qui se passait. Le mâle avait attrapé le nouveau-né par sa nageaoire caudale et l’éloignait de sa mère. Pendant ce temps, la propre mère du mâle bloquait la mère du bébé, l’empêchant de sauver celui-ci. 

Lorsque le nouveau-né a finalement échoué à faire surface, les chercheurs savaient qu’il avait été maintenu jusqu’à ce qu’il se soit noyé.

Réalisant qu’ils voyaient quelque chose de rare, les chercheurs sont allés en pilote automatique, rassemblant autant de données et d’enregistrements que possible. 

Ils disent que le combat a cessé après que l’enfant ait été noyé. Aucun signe de nourriture n’a été observé, les amenant à croire que le bébé n’a pas été tué en tant que proie. Parce qu’ils ont perdu la lumière du soleil, ils ont été incapables de revenir examiner le corps du nouveau-né.

Une première chez les orques

L’infanticide a été observé chez les espèces terrestres comme les primates et les rongeurs, mais les seules espèces de mammifères marins connues pour montrer le comportement sont les dauphins. Towers soupçonne que le mâle a attaqué le bébé afin qu’il puisse s’accoupler avec la femelle de 28 ans.

Lorsque les femelles accouchent, elles ne peuvent plus se reproduire pendant la période où elles nourrissent leur progéniture. Ce qui a vraiment surpris les scientifiques, c’est l’aide que l’orque mâle a reçue de sa mère.

Ari Fiedlaender, écologiste de l’Oregon State University, a étudié le comportement des espèces de dauphins de la côte est, mais il affirme que c’est la seule fois qu’il a vu une intervention de femelles plus âgées. Il pense que la mère plus âgée est peut-être intervenue pour aider son fils à trouver un partenaire, transmettant ainsi ses propres gènes.

« La femelle, la mère de ce mâle, aiderait effectivement à transmettre son lignage si ce mâle réussissait alors à se reproduire avec l’animal qui a perdu son bébé », dit Friendlaender. Tower souligne que la femelle plus âgée a joué un rôle dans l’attaque, et dans les sociétés orques, les femmes plus âgées ont souvent un statut plus élevé. « Les femelles post-reproductrices sont connues pour mener », dit-il. « Ils partagent des connaissances écologiques au fil des décennies. »

Le fait que la mère et le mâle plus âgés se coordonnent si bien n’a pas surpris les scientifiques. Les orques ont été documentés en train d’effectuer des attaques habiles et bien planifiées sur des animaux beaucoup plus gros comme les baleines bleues et les baleines boréales. Les chercheurs ont vu des restes physiques d’agression, comme des cicatrices et des difformités, mais ils disent que cette interaction aide à rassembler des questions sur le comportement des orques. L’interaction et les conclusions des scientifiques sont publiées dans la revue Scientific Reports.

«Je pense que nous ne donnons pas assez de crédit à beaucoup d’animaux pour leur capacité à planifier et à anticiper, mais je pense que c’est exactement ce qui se passait ici», explique Tower. « Lui et sa mère savaient tous les deux que si le bébé était enlevé, il pourrait avoir une chance de se reproduire. »

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