Chercheur et fondateur de OrcaLab

Le docteur Paul Spong est un neurologiste et cétologue de Nouvelle-Zélande. Il a passé plus de 30 ans à étudier les orques en Colombie-Britannique. Il a aidé à la sensibilisation du grand public à propos de la chasse à la baleine lors de sa participation à Greenpeace.
Jeunesse

Paul Spong est né à Whakatane, près de la côte nord-est de la Nouvelle-Zélande, en 1939. Il a étudié le droit à l’Université de Canterbury à Christchurch.

En 1963, Spong s’est inscrit au Brain Research Institute (BRI) à l’Université de Californie à Los Angeles (UCLA) pour des études supérieures en psychologie. Son travail au BRI comprenait l’analyse des modèles de ondes cérébrales humaines et des voies d’information de suivi. La thèse de doctorat de Spong portait sur la stimulation sensorielle, la perception et la conscience humaine.

Recherche sur les orques

Le Dr Spong a commencé sa recherche sur Skana en testant sa vue. Cela a été fait en récompensant l’orque (avec un filet de hareng) chaque fois qu’elle distinguait entre une ou deux lignes horizontales. Cependant, Paul a rapidement remarqué que l’enthousiasme de Skana avait diminué et son taux de réussite est tombé à 0%. Après quelques recherches, le Dr Spong se mis à songer que l’orque tentait de communiquer avec lui et qu’elle lui donnait de mauvaises réponses dans un but précis. C’était la première percée que Paul avait dans la compréhension du système complexe de communication des orques.

En avril 1968, une deuxième orque, Hyak fut capturée et amenée à l’aquarium. Hyak a été gardé dans une piscine séparée de Skana. Le Dr Spong pensait que Hyak était en dépression profonde après avoir été capturé, et a donc essayé de stimuler l’orque par des expériences conductrices. Paul a appris l’importance de l’acoustique pour les orques à travers ces expériences. Il a remarqué que lorsque les deux orques nageaient ensemble dans le même bassin, elles ont vocalisé et chanté ensemble. Ainsi, le Dr Spong a commencé à expérimenter de la musique et du son et a remarqué la reprise de Hyak par la léthargie.

Le docteur Paul Spong a cru que ses interactions fréquentes avec les orques lui permettait de communiquer avec eux. Il l’a établi après un événement impliquant Skana. L’orque se brossait les dents contre les pieds du Dr Spong à plusieurs reprises jusqu’à ce qu’il ne les éloigne plus de l’eau. Le Dr Spong l’a considéré comme un inconditionnel conscient de sa peur par l’orque. Après cet événement, le Dr Spong a commencé à nager librement avec les orques régulièrement.

Conférence de 1968

En 1968, le Dr Paul Spong a rendu une conférence à l’Université de la Colombie-Britannique, décrivant son expérience avec les deux orques de l’Aquarium de Vancouver. Il a décrit celles-ci comme des «animaux sociaux hautement intelligents» et a indiqué qu’elles ne devraient pas être gardé en captivité. Il a proposé de transférer les orques dans un environnement semi-sauvage (comme Pearl Harbor) afin de les étudier dans leur habitat naturel. Le Dr Spong a également mentionné que les humains pourraient un jour communiquer avec elles.

Après publication des commentaires de la conférence dans les journaux locaux et interviews avec les radios locales, le Dr Newman de l’Aquarium n’a pas apprécié les recommandation du Dr Spong sur la libération des orques. Cela l’a poussé à suspendre le projet de recherche sur lequel le Dr Spong travaillait.

1969

En juin 1969, Spong donna un discours à la Western Psychological Association. Il s’est ainsi livré sur sa prise de drogues l’ayant aidé à s’intégrer au monde des orques et que cela pouvait aussi aider avec les communications “orques – humains”.

“L’orque est la plus haute créature. Croyez-moi, et je vous le prouverais un de ces jours, voyez-vous? Je ne vais pas le prouver, excuse-moi Skana, je ne le prouverai pas, l’orque le prouvera. Permettez-moi de vous dire que dès que je peux avoir des cristaux liquides dans la main, l’orque commencera à nous parler en nous parlant en anglais.”

KWOOF

Spong crée ensuite la fondation “Killer Whale (Orcinus Orca) Foundation”, ou “KWOOF”. Le but de la fondation était d’arrêter les captures d’orques en Colombie-Britannique et au Canada.

En décembre 1969, Spong se rendit à Pender Harbour, où les pêcheurs avaient capturé 12 orques. Sur les 12 orques, une seule, Corky, a survécu en captivité depuis plus de 45 ans. Spong a passé plus de quatre ans à essayer de la libérer.

Orcalab

En 1970, Paul Spong a fondé OrcaLab, une petite station de recherche terrestre sur les orques, nichée contre la forêt de conifères de l’île Hanson, dans les eaux du «passage intérieur» du nord de l’île de Vancouver, en Colombie-Britannique, au Canada.

Le travail d’OrcaLab est centré sur la philosophie selon laquelle il est possible d’étudier la nature sans interférer avec la vie environnante ou l’habitat. Un réseau d’hydrophones, positionnés autour de «l’habitat principal» des orques, nous permet de suivre leurs mouvements tout au long de l’année. Les données acoustiques complètent les observations visuelles des orques lors de leur passage à OrcaLab, ainsi que des rapports de sites d’observation terrestre gérés par des bénévoles d’OrcaLab pendant la «saison» estivale, ainsi que des rapports d’autres chercheurs et observateurs des orques qui partagent des observations et des informations.

À l'écoute des orques

Depuis 1994, OrcaLab exploite une station de surveillance vidéo sur la pointe Cracroft, dans le détroit de Johnstone, qui permet de recueillir discrètement des images de surface et sous-marines d’orques et d’autres espèces marines. À partir de 2000 et jusqu’en 2005, OrcaLab et la société japonaise NTT Data Corporation ont exposé la beauté quotidienne de la vie des orques sur Internet via www.orca-live.net. Les projets de ce projet incluent désormais la création d’un studio de production dans une nouvelle base d’opérations à Alert Bay. Cela permettra de surveiller et de contrôler un réseau de caméras vidéo, ce qui nous permettra de transmettre des images en direct ainsi que des sons en direct à un public mondial via Internet.

Le travail d’OrcaLab inclut également des questions vitales de conservation – la préservation de l’habitat des orques ; la libération et la réhabilitation des cétacés en captivité, en particulier de Corky ; et mettre fin à la sombre époque de la chasse commerciale à la baleine.

Présentation du travail à OrcaLab
Interview de Paul Spong par Orcaaware.org
  • Qu'est-ce qui vous a amené à étudier les orques ?
  • Quel travail avez-vous effectué au départ avec les orques ?
  • Comment cette révélation a-t-elle influencé votre travail ?
  • Comment avez-vous commencé à garder vos orques en captivité ?
  • Comment avez-vous fait la transition vers l'étude des orques sauvages ?
  • Et OrcaLab a évolué à partir de ce premier voyage ?
  • Quels sont les principaux objectifs de recherche d'OrcaLab aujourd'hui ?
  • Parlez-nous de Corky...
  • Qu'avez-vous fait au début pour essayer de la ramener à la maison ?
  • Et que diriez-vous de ramener Corky maintenant ?
  • SeaWorld change son approche à la captivité, un impact sur Corky ?
  • Quel est votre vision pour OrcaLab ?

J'ai commencé de façon plutôt obscure. J'ai été impliqué dans la recherche sur le cerveau pour mon doctorat, durant les premiers jours de l'étude informatique de l'activité électrique du cerveau. J'ai participé à des expériences sur des voies cérébrales qui sont utilisées pour traiter des stimuli perceptuels, et lorsque j'ai terminé ce travail, je cherchais un travail. J'ai postulé un emploi à l'Université de la Colombie-Britannique [UBC] au département de psychiatrie. Cela semblait vraiment intéressant, impliquant la recherche neurophysiologique à mi-temps sur le campus, et la recherche comportementale à mi-temps avec une orque nouvellement capturé. Je ne savais rien des orques, mais sur le campus de UCLA [University of California, Los Angeles] il y avait un scientifique des cétacés très respecté. Il m'a dit que l'on connaissait beaucoup l'audition (comment les cétacés traitent le son), mais on en savait très peu sur la vision. Il m'a donc suggéré de préparer une proposition pour étudier la vision chez l'orque, ce qui m'a conduit à l'UBC et à une entrevue pour le poste.

Quand je suis entré dans le laboratoire de l'UBC pour faire cette interview, sur le banc il y avait un énorme pot de verre qui avait un cerveau flottant dedans; c'était massif et évidemment très développé - vous pouvez dire simplement en regardant les circonvolutions de la surface. C'était le cerveau de 'Moby Doll', qui était la première orque à avoir été capturée. Moby Doll a commencé l'idée que les orques n'étaient pas ces créatures redoutables et une menace totale pour les humains, donc quelques années plus tard l'Aquarium de Vancouver avait amené une orque exposée au salon nautique local et l'a finalement logée dans un petit réservoir destiné aux dauphins. Ils ont choisi le nom «Skana» (un nom de Première nation), et ils sont allés à la recherche de quelqu'un pour faire des études ... Cela a fini par être moi.

Donc, vraiment, mon intérêt a commencé avec le cerveau et ma première introduction à une orque était un cerveau d'orque. Et bien sûr, cela m'a fait réfléchir, "Qu'est-ce que cette créature fait sur Terre, et que diable fait-il de ce cerveau massif?"

J'ai fini par travailler à l'aquarium pendant quelques années en faisant des études sur la vision avec Skana. J'ai commencé à regarder la question de la généralisation visuelle, qui impliquait une très longue série d'essais consistant en un choix. J'ai construit un appareil avec deux côtés; un côté tenait une carte avec deux lignes, et l'autre tenait une carte avec une ligne dessus. Je voulais trouver le point où elle n'a pas réussi à discriminer les deux.

Il lui a fallu beaucoup de temps pour apprendre la discrimination initiale et, à un moment donné, elle a refusé de continuer plus longtemps. Plutôt que d'accomplir la tâche exacte que je lui ai confiée, elle a fait exactement la discrimination opposée à celle que je demandais; alors elle a pressé le mauvais côté. Sa performance est passée de 100% à 0% correct. Cela m'a fait penser à la question de la «motivation». Je me suis rendu compte que fournir seulement à l'orque la moitié d'un hareng mort distribué à partir d'un chargeur automatique sur le côté de la piscine n'était pas une énorme récompense. J'ai commencé à la récompenser avec d'autres choses, comme récupérer une balle, et dans ce cas, sa performance est passée à 50%.

À ce moment-là, il y avait une autre orque plus jeune ('Hyak') qui avait été capturée à Pender Harbour et détenue dans l'aquarium. Il était tout seul et était devenu une créature très sédentaire; il se mettait toute la journée dans le même coin de la piscine et flottait à la surface. J'ai pensé que je verrais si le son pourrait être utilisé comme une récompense, alors j'ai mis en place une expérience acoustique et il s'est avéré que la musique était la forme de stimulation la plus efficace. Il a appris à nager autour de la piscine pour une récompense acoustique en très peu d'essais; beaucoup moins que Skana dans ses essais.

J'ai alors commencé à le récompenser pour autre chose que simplement être dans le coin de sa piscine, et dans ces circonstances, il est devenu un être complètement différent. Il nageait très vite autour de la piscine, balançant de grandes vagues d'eau au-dessus de la piscine ou bondissant hors de l'eau. Donc, c'était très évident pour moi que le son était une récompense efficace, mais en même temps, j'ai commencé à réaliser que mon attitude changeait.

Je me suis attaché aux orques. J'ai mieux connu Skana et Hyak, et finalement je suis arrivé à la conclusion que ce que nous faisions était très injuste envers elles. J'avais observé les conséquences de deux captures et je changeais mon attitude vis-à-vis de la captivité. Je n'avais pas vraiment l'intention de le faire, mais finalement je suis devenu un défenseur des orques pour un retour à leur liberté. Après presque deux ans de travail, j'ai donné une conférence à l'Université de la Colombie-Britannique, où un journaliste du Vancouver Sun a publié un article dans lequel je pensais que l'orque devait retourner dans l'océan pour rejoindre sa famille. Cela m'a mis en désaccord avec l'aquarium, et peu de temps après, mon contrat avec l'aquarium devait être renouvelé et ils ont décidé de ne pas renouveler.

Essentiellement, ils m'ont renvoyé parce que je n'étais pas d'accord avec leur attitude à l'égard de la captivité.

J'ai vu des choses intéressantes à Pender Harbor pendant une capture d'orques sauvages. Par exemple, les orques sont restées très calmes et n'ont pas tenté de s'échapper, ou ont fait une résistance massive à la levée de l'eau. Je suis allé à Alert Bay, (qui s'appelait à l'époque «la maison de l'orque») avec ma femme et notre fils pour en savoir plus. En discutant avec des membres des Premières nations et des pêcheurs locaux, j'ai appris des choses très intéressantes, notamment de l'histoire des Premières nations, et j'ai ensuite organisé une petite expédition avec une subvention de l'Université de la Colombie-Britannique pour observer les orques l'été suivant.

L'un des endroits où nous sommes arrivés était sur l'île Hanson, qui se trouve sur Blackney Pass. Nous avons construit une petite structure dans une cabane adjacente à la rive et nous y avons installé de l'équipement, puis nous avons placé un hydrophone dans l'eau et commencé à faire des enregistrements. Ce qui est devenu apparent au cours de ces premiers jours était que nous voyions les mêmes orques encore et encore, et nous avons commencé à leur donner des noms.

Peu de temps après, Mike Bigg et Ian McCaskey (scientifiques de l'établissement du ministère des Pêches et des Océans à Nanaimo, en Colombie-Britannique) ont été chargés par le gouvernement fédéral de déterminer le nombre d'orques présents sur la côte de la Colombie-Britannique. La première baleine, 'Stubb', que nous avions appelée 'Tulip', a reçu l'ID 'A1' parce qu'elle était la première baleine dans cette étude d'identité. La deuxième baleine que nous avons identifiée, 'Nicola', a reçu l'ID 'A2', et ainsi de suite. En prenant des photos, ils ont fini par identifier chaque orques de la côte de la Colombie-Britannique. Il leur a fallu un certain nombre d'années.

Chaque année, en été, nous sommes retournés à l'île Hanson et y avons graduellement construit une installation. Nous avons construit des structures en bois flotté et y avons installé des équipements qui nous ont permis de faire des enregistrements et de regarder des appels d'orques avec un oscilloscope.

J'ai joué de la musique pour les orques sauvages comme je l'avais fait avec ceux en captivité, mais il s'avère qu'elles n'étaient pas intéressées du tout! Donc, à ce moment-là, nous avons reculé et avons commencé à observer les orques à distance. Un ami, Bill ter Brugge, (un ingénieur de l'hôpital local), s'est procuré du vieux matériel à la station des gardes-côtes et a commencé à construire un système d'émetteur à distance pour nous. Ce fut une véritable percée, car cela nous a permis d'écouter des espaces qui étaient hors de notre vue dans d'autres domaines. Nous avons commencé à construire d'autres stations qui nous ont permis de couvrir environ 50 kilomètres carrés de l'environnement sous-marin dans les environs. Juste en écoutant les transmissions, nous pouvions dire quand les orques arrivaient dans la région et cela signifiait que nous n'avions pas besoin d'être là-bas en suivant les baleines dans les bateaux. Nous pourrions alors comprendre ce qu'elles faisaient et finalement qui elles étaient.

Vers la fin des années 1970, un étudiant de l'Université de la Colombie-Britannique, John Ford, a fait son doctorat sur les sons produits par les orques. Il a finalement compris que les pods d'orques utilisent des dialectes, ce qui signifie qu'ils utilisent un ensemble de sons qui sont uniques aux pods. Cela est devenu très important pour nous parce que lorsque ma femme Helena a commencé à écouter ces sons, elle a réalisé que les groupes familiaux individuels qui composent les pods ont aussi des dialectes. En écoutant leurs sons avec notre équipement, et avec les livres d'identité avec photo que Mike Bigg et ses collègues avaient produits, nous avons finalement pu identifier les groupes familiaux individuels que nous examinions. Cela a grandement contribué à notre compréhension de la façon dont les orques de la communauté résidente du Nord utilisaient la région.

Notre laboratoire est situé dans le cœur de la communauté et, au fil des ans, nous avons accumulé de l'information tout au long de l'année. En 1979, nous nous sommes installés de façon permanente et avons commencé à y vivre toute l'année. Je suppose, en résumé, que je me suis faufilé dans la recherche sur les orques et la fin de la captivité, et c'est à peu près là où nous sommes!

Eh bien, nous avons commencé à vouloir voir ce que les orques faisaient dans ces endroits reculés. Au début de l'année 2000, nous avons commencé à construire des systèmes vidéo. Avec le soutien de la société japonaise NTT Data Corporation et d'une société de Tokyo appelée J-Stream, nous avons pu diffuser des flux en direct depuis trois caméras vers Internet. Nous avons fini par gérer ce projet pendant six ans (le double de ce qui nous avait été promis au début) et avons finalement eu un public dans environ 70 pays. C'était très intéressant de voir la réaction des gens à l'audio et à la vidéo des orques.

Plus tard, nous nous sommes de nouveau impliqués dans le streaming vidéo en direct avec un homme appelé Charlie Weingarten, créateur d'un site Web appelé Explore.org. Nous avons donc actuellement la possibilité de regarder et d'écouter les orques à distance. Ce n'est pas seulement du divertissement, mais c'est passionnant et précieux en termes d'information qu'il fournit. Par exemple, l'année dernière, nous avons pu voir que deux orques visitant la plage de frottement étaient enceintes, et pu déterminer le sexe d'une jeune femelle orque. Actuellement, nous faisons de la recherche et recueillons plus d'informations sur les orques, mais nous pouvons aussi montrer aux gens à quoi ressemblent les orques à travers internet et gagner plus de respect à leur égard. C'est une façon d'éduquer les gens qui n'implique pas d'interférer avec la vie des orques - nous sommes très attachés à l'idée que la nature devrait être laissée seule autant que possible.

Nous avons également constitué une très grande base de données d'enregistrements de groupes et d'individus. Nous collaborons avec le professeur George Tzanetakis de l'Université de Victoria, qui dirige un laboratoire d'informatique. Ensemble, avec l'aide d'un étudiant en doctorat nommé Steven Ness, nous avons réussi à construire une archive appelée "Orchive". Il contient plus de 20 000 heures d'enregistrements que nous avons réalisés au fil des ans.

En fin de compte, ce que nous faisons contribue à la compréhension de la population des orques résidentes du Nord et de son statut. Notre travail a aidé à désigner la région du détroit de Blackfish et du détroit de Johnstone comme «habitat essentiel» pour la population. La nourriture, le bruit des océans et la perturbation de leur habitat sont les principaux problèmes en ce moment, et à travers les données que nous recueillons, nous pouvons donner nos pensées et nos recommandations, qui profitent à cette population d'orques.

Corky a été capturé juste avant Noël 1969 et appartient à la communauté des orques résidentes du Nord. Je ne savais pas qui était Corky quand elle a été capturée, mais j'étais là quand elle a été soulevée hors de l'eau, mise à l'arrière d'un camion et finalement emmenée à Marineland du Pacifique, à Los Angeles. J'ai vu plusieurs de ses camarades enlevées aussi, et d'autres relâchées.

Il y avait cinq membres de sa capsule à Marineland dans ce camion. Un par un, ils sont morts jusqu'à ce qu'il y avait juste Orky (un mâle) et Corky.. Ils étaient proches parents. Je ne pense pas que dans des circonstances normales ils s'accoupleraient - mais ils se sont accouplés dans cette circonstance. Elle est tombée enceinte à sept reprises et a eu six bébés, qui sont tous morts. Le plus long de ses bébés a vécu seulement 46 jours. C'était vraiment une situation tragique.

Finalement, Marineland a été vendu à SeaWorld à San Diego, et Orky et Corky ont été déplacés là. Je pense qu'Orky est mort environ 18 mois après, mais Corky est toujours là aujourd'hui. Elle venait de la famille A5, que nous avons très bien connue. C'est l'un des groupes les plus communs que nous voyons dans notre région, donc nous avons une très bonne idée de qui est Corky et où elle appartient. Sachant cela, à un certain moment, nous avons décidé d'essayer de faire en sorte que Corky revienne à la maison.

À l'époque, SeaWorld appartenait à une société appelée Harcourt Brace Jovanovich, une maison d'édition, et j'ai acheté une part de la société et je suis allé à leur réunion annuelle. J'ai fait un discours aux actionnaires et j'ai été invité à une réunion avec William Jovanovich, qui était le président de la société. Nous avons eu une bonne conversation et j'avais de l'espoir à ce moment-là.

Malheureusement, peu de temps après, cette société a vendu SeaWorld à Anheuser-Busch, alors nous avons passé une autre longue période à essayer de les atteindre. Nous pensions que nous étions proches d'une conversation avec August Busch qui dirigeait la société, mais il n'a fait que répondre à notre demande aux gens de SeaWorld qui étaient catégoriquement opposés à l'idée que Corky revienne à la maison. À cette époque, la mère de Corky était toujours en vie. Elle a été nommée 'A23' (ou 'Stripe'), et dans les premiers jours de cette campagne, nous espérions une réunion des deux. Mais finalement, elle est morte dans la nature et cette opportunité a été perdue. Compte tenu de ce que nous avions compris à cette époque que les orques étaient parmi les créatures les plus étroitement liées de la planète, cela aurait été une chose incroyable de voir la réunion.

A l'époque, nous imaginions que nous pourrions ramener Corky à la maison et la réintroduire dans l'océan, lui apprendre à attraper à nouveau des poissons vivants, à retrouver les autres baleines dans l'océan et à la laisser partir. C'était l'espoir, mais cela ne s'est jamais produit. Les décennies ont passé et maintenant nous sommes confrontés au point où Corky a été en captivité pendant 47 ans. À ce stade, étant donné son âge - elle a 52 ans maintenant - et dans son état, nous sommes arrivés à la conclusion qu'il était probablement trop risqué de la ramener et de la libérer complètement.

L'idée que nous avons en ce moment est de prendre soin de Corky pour le reste de ses jours dans un environnement naturel de retraite, où elle aurait à nouveau contact avec sa famille. Nous pensons que ce serait la bonne chose à faire.

Nous pensons à quelques sites dans Blackfish Sound, qui est juste au coin de la rue. L'un est un endroit appelé Double Bay. Il a quelques îles à l'entrée qui pourrait être liée par des filets. Cela créerait un espace sûr à l'intérieur de la baie où Corky pourrait être logé et gardé; évidemment un espace beaucoup plus grand que dans son bassin. SeaWorld devrait être impliquée là-dedans parce qu'elle devrait être soignée par des gens qu'elle connaissait bien, mais elle pourrait au moins avoir un contact acoustique avec sa famille à la fin de sa vie. Notre attitude est que tant que Corky est vivante, même si elle est toujours dans un bassin, elle a encore une chance. Elle pourrait rentrer à la maison.

Corky a évidemment fait énormément pour les gens au fil des ans et pour SeaWorld en particulier, donc nous pensons que faire cela serait un geste en retour, lui redonner quelque chose. Ce serait une chose puissante de faire non seulement pour les orques en captivité, mais aussi pour les orques sauvages.

Je peux voir les attitudes commerciales de SeaWorld changer. Ils réalisent, (surtout après «Blackfish»), qu'ils doivent faire des choses pour changer la perception du public de ce qu'ils font. Mettre un terme à l'élevage en captivité des orques est une étape importante qui a vraiment limité la durée de survie de SeaWorld en tant qu'entreprise avec des orques dans ses réservoirs. Ils terminent également leurs spectacles de type cirque; exactement ce qu'ils vont transformer leurs spectacles en est un peu flou, mais ils pensent à de nouvelles façons de faire leurs affaires. Nous pensons que si elles s'impliquent avec Corky, ce sera vraiment bénéfique pour elles car cela montrera qu'elles changent d'attitude vis-à-vis des orques et où elles appartiennent. Je pense qu'à ce stade, ils sont très réticents à l'idée de déménager toutes leurs orques dans un sanctuaire balnéaire (c'est le projet sur lequel travaillent Lori Marino et tous ses collègues), mais ce serait un pas en avant et de satisfaire les gens que SeaWorld progresse réellement.

En ce qui nous concerne, ce qui nous intéresse, c'est de continuer à développer des techniques pour apprendre les orques dans la nature et partager ce que nous entendons et ce que nous voyons des orques. Nous sommes très chanceux d'avoir Explore.org avec nous. Ils ont une expertise technique incroyable, en termes de développement des caméras et de la possibilité d'observer les orques à distance, et de partager ce que nous voyons et entendons avec les gens du monde entier. C'est là que nous allons. J'aime la philosophie d'Explore; que vous pouvez observer les animaux dans la nature sans interférer et en apprendre beaucoup sur eux en même temps.

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