Les orques mâles sont trois fois plus susceptibles de mourir de solitude

Les orques mâles sont plus susceptibles de mourir s’ils ne sont pas au centre de leur groupe social, selon une nouvelle étude.

Les scientifiques ont montré que les hommes les plus socialement isolés étaient trois fois plus susceptibles de mourir dans une année donnée que ceux dans les «positions sociales les plus centrales».

L’effet était beaucoup plus fort dans les années où la nourriture était rare et n’affectait pas les femelles, peut-être parce que les mâles sont plus gros et ont besoin de plus de soutien de la part du groupe pour manger suffisamment.

Les résultats proviennent d’une étude sur les orques résidents du Sud, une population gravement menacée dans l’océan Pacifique, qui ne compte que 76 individus.

La recherche a été menée par des scientifiques des universités d’Exeter et de York et du Centre de recherche sur les baleines des États-Unis à Washington.

L’auteur principal de l’étude, le Dr Samuel Ellis, de l’Université d’Exeter, a déclaré: «Cette recherche souligne l’importance des liens sociaux pour les orques mâles et montre que les mâles moins connectés socialement sont plus susceptibles de mourir quand les temps sont durs.

«Les orques sont très coopératifs, et les mâles au centre d’un groupe social sont susceptibles d’avoir un meilleur accès à l’information sociale et aux opportunités de partage de nourriture.

Les résidents du Sud ont souvent été pris en captivité dans les années 1960 et 1970, et l’équipe affirme que l’activité humaine représente une menace encore plus grande pour leur survie.

Ken Balcomb, du Centre pour la recherche sur les baleines, a déclaré: «Le saumon est la nourriture principale de ces baleines, et les stocks ont été chassés par la surpêche et le blocage des frayères par les barrages des rivières.

“Ces facteurs rendent d’autant plus important de comprendre les facteurs de survie et de mortalité chez ces baleines.”

Dan Franks, co-auteur de l’étude, de l’Université York, a déclaré: «Notre recherche montre l’importance de considérer les positions sociales et les liens familiaux dans la compréhension et la prédiction de l’avenir des populations en danger.

Des recherches antérieures ont montré que la sociabilité a un effet sur l’espérance de vie humaine, mais c’est la première étude à montrer que la position sociale tout au long de la vie peut prédire la survie chez les animaux non humains.

L’auteur principal de l’étude, le professeur Darren Croft, de l’université d’Exeter, a déclaré: «Ces baleines ont été étudiées pendant plus de 40 ans et elles sont toutes reconnaissables grâce à des marques uniques.

«En voyant quelles baleines nageaient régulièrement ensemble sur une année et sur plusieurs années, nous avons commencé à comprendre un réseau de ce que nous appellerions des amitiés chez les humains.

«En termes de cette recherche, une position sociale centrale signifiait que les baleines avaient beaucoup de liens individuels ou étaient le lien entre deux ou plusieurs groupes.

Professeur Croft a ajouté: «Sur une grande échelle, la recherche comme celle-ci examine la question fondamentale de savoir pourquoi les relations sociales et les amitiés ont évolué.

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