Granny décède à l’âge de 105 ans

J2, l’orque connue sous le nom de Granny, a évité d'être vendu dans un parc marin dans les années 1960 et a continué à conduire une groupe d'orques pendant encore un demi-siècle.

Il y a la forme distincte dans sa nageoire, ses acrobaties en l’air, le fait qu’elle était toujours à l’avant, traversant le Pacifique Nord-Ouest et giflé sa queue chaque fois que d’autres orques s’égarent. Il n’y avait rien à reprocher à Granny.

L’épaulard résidente du sud, qui était la plus ancienne orque connue du monde, était déjà adulte à Puget Sound de l’État de Washington à la fin des années 1960, lorsque ces créatures ont été encadrées et capturées pour les aquariums marins dans le monde entier. Même alors, elle était probablement post-ménopausée et était considérée comme trop ancienne pour être expédiée et vendue dans un parc. Alors, les traqueurs l’ont laissé dans la nature.

Toujours vivante, elle a continué à vivre encore cinq décennies après cela, jusqu’à disparaître finalement l’automne dernier. J2, l’orque connue sous le nom de Granny, n’a pas été vue depuis octobre et est maintenant considérée comme morte probable.

« Elle était exubérante. Elle était amusante à regarder », a déclaré Deborah Giles au Centre for Whale Research. « C’est déchirant pour beaucoup d’entre nous ».

Que âge avait-elle ?

Personne ne connaissait vraiment l’âge de Granny. Dans les années 1970, lorsque les scientifiques découvrirent qu’ils pouvaient utiliser des marques pour distinguer les épaulards les uns des autres, J2 n’avait pas de petit à couver. Les scientifiques à l’époque présumèrent qu’elle avait au moins 40 ans.

Un article publié en 1987 a suggéré qu’elle est probablement née en 1911, ce qui fait un âge de 105 ans. Une récente biopsie de J2 qui a analysé les acides gras et d’autres produits chimiques a suggéré que sa tranche d’âge était plus probable entre le milieu des années 60 et le début des années 80.
« Nous sommes encore perplexes quant à savoir pourquoi les hommes ne semblent pas survivre aussi longtemps », a déclaré Brad Hanson, un expert à la National Oceanic and Atmospheric Administration. « Nous savons que l’âge moyen de la survie chez les mâles est de 10 ans de moins. Mais pourquoi? »

Et ce n’est pas que les orques vivent plus longtemps que les autres espèces de cétacés. Les chasseurs d’Inupiat dans l’Alaska arctique ont trouvé des harpons de pierre à l’intérieur du graisseau de baleines boréales qui date du 19ème siècle.

Mais pour une orque, Granny a vécu remarquablement longtemps et a réussi au cours du dernier demi-siècle à devenir l’une des épaulards les plus reconnues au monde.

Un animal connu

Pour commencer, Granny commandait. Les orques résidents qui occupent les eaux de Puget Sound et le détroit de Géorgie forment les pods J, K et L, et Granny menait toujours le J pod.

«J’ai des notes de mon travail sur le terrain en 2007 et 2008 où je la regardais arriver à ces jonctions où les baleines pouvaient soit aller à gauche, soit à droite», dit Giles. « Certaines orques se dirigeraient vers dans un sens, et elle irait vers un autre et finirait par s’arrêter et battre sa queue sur l’eau. Ils se retourneraient et reviendraient vers elle. »

Parmi les épaulards, les matriarches aident à déterminer où le reste du pod devrait voyager et manger, cherchant les sources les plus riches de saumons Chinook, même si le nombre de poissons diminue.

« Elle a été conseillère, guide, enseignante des traditions », a déclaré Howard Garrett, de Orca Network.

Elle avait aussi une force sans pareille que, même les quelques mois avant sa dernière observation, elle était connue pour sauter complètement hors de l’eau. Un scientifique l’appelait «le lapin énergisant des orques».

Et elle était depuis des années si associée à J1, un ancien mâle bien connue sous le nom de Ruffles décédée en 2010, que beaucoup croyaient qu’elle était la mère de J1. La recherche publiée en 2011 suggère que ce n’était pas le cas, mais Granny était également connue pour ramasser les mâles errants, en aidant à prendre soin de eux quand leurs propres mères sont mortes. Un jeune homme orphelin d’une famille voisine, L87, avait suivi Granny vers le haut, laissant les scientifiques s’inquiéter pour son sort aussi.

« Il était presque toujours coincé comme de la colle à J2 », a déclaré Giles. « Les statistiques et les études montrent que les hommes sont huit fois plus susceptibles de mourir dans l’année suivant la mort de leurs propres mères, alors nous sommes concernés ».

Cest ce qu’a déterminé le Center for Whale Research pour la mort de J2.

« À cette période de l’année, les orques sont vraiment étalées et les houle sont grandes, il est donc facile de les manquer », a déclaré M. Giles. « Notre politique est que nous voulons avoir trois rencontres avec le pod avant de déterminer qu’un animal est parti. »

À la fin de décembre, le J pod avait été vu plusieurs fois. Et L87 voyageait toujours sans Granny à ses côtés.

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